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科学家的劳动力价格与猪肉周期率

2019-10-06 作者:科学动态   |   浏览(188)

留所那年,领导说,搞科研,一要耐得住寂莫;二要耐得住清贫。这好象是说,从事科研工作首先是个道德选择,要把人的天然欲望都转化且仅转化为对科学问题的征服欲,不然红尘滚滚、功名利禄,等于自己找不痛快。他说完这话以后过了一段时间,北京的房价就狂飙了起来,让我们心情沉重地看到,就算连着干完下届五年计划,也买不上房,评不上研究员——好象就是在考验我们,对领导的话到底听进去了没有。

美国国立卫生研究院(NIH)是美国最高水平的医学与行为学研究机构,亦是美国生物医学研究的主要资助方。美国国立卫生研究院在全美国拥有27所研究中心,每年的科研经费高达300多亿美元。自成立以来,NIH在生物和医学领域做出了大量的成绩,比如由它资助的国立医学图书馆(National Library of Medicine)下属的PubMed/MEDLINE是世界上使用最频繁的科学与医学数据库;在2000年到2013年,NIH的资助导致了20441项专利的产生;

谈及科学家的劳动力价格,话题比较敏感,搞得不好会有辱斯文,我有心委婉一点,打个比方。想来想去,想到个比较不伤体面的例子,就是生猪的猪肉价格。

对阿兹海默症、慢性阻塞性肺炎(COPD)等研究的资助让全世界对这些病症的致病因素、治疗方法与预防措施都有了更深入的理解。

图片 1图片来源:123rf.com.cn正版图库

美国国立卫生研究院影响巨大,从1998年至2003年期间,NIH的经费翻了一倍。然而近十年来,由于预算削减、封存和通货膨胀的影响,NIH得到的经费一直在减少。这直接限制了NIH提供研究资助的能力,2012到2013年受到NIH资助的研究人员数量骤降了1000人以上,这也导致了生物医学突破的减少。鉴于NIH研究对健康和经济的影响,美国实验生物学会联合会(FASEB)建议增加生物医学研究经费。FASEB建议,在2018财政年度,NIH的预算至少为350亿美元。它还建议国家科学基金会(NSF)的预算至少为80亿美元,科学能源部的预算为58亿美元。

猪肉价格起起落落,波动得很利害。经过了二十一世纪头十年,大家对所谓“猪肉周期律”都有一定的体会。生猪生产具有周期长、中途难改变的特点,加之中国养殖户的标准化、规模化程度低,散养户缺乏准确的市场信息和预测能力,只能以当年的市场价格作为未来的收益预期。随生猪价格的涨跌,或扩张生产,或恐慌性退出,生产计划赶不上变化,产量赶不上市场节奏,最后大家只好碰运气,赚一年,亏一年——其实就这么搞,赚了钱也不会高兴,因为完全不知道后面要怎么办:是接着干,还是收了摊去干点别的。

然而这只是学者的一厢情愿,由白宫对外发布的“2018财政年度预算案”,对包括NIH以及美国环保局(EPA)在内的众多科研机构的经费再次进行大幅削减。如果预算案最终通过, NIH的总体经费将削减58亿美元,这可是高达20%的削减幅度。更惨的是美国环保部的预算,如果通过,则将狂减30%。“2018财政年度预算案”引发了美国科学界的强烈不满,为了对抗预算削减等不利于科研的行为,科研人员走上街头,举行了历史上规模最大的“科学大游行”(March for Science)。

科研人才的培养与生猪生产有异曲同工之妙——生产周期又长,学到中间也不能跳,跳了的都血中带泪。 市场需求变化没法预测,既难以评估成材率,更谈不到工业化量产。各种博士硕士点,类似于母猪存栏量;而所领导正是那位忧心忡忡的猪农,他不但希望我们能够赶上好时候顺利出栏,也希望我们万一碰上周期低迷,至少能存活下来,好好做点研究,有机会长成一只乌克兰大白猪——但这到底行不行得通,还要整个市场说了算。

生物医学研究是发现疾病和治疗疾病的至关重要的环节,只考虑通货膨胀以及生物医学领域的发展趋势,NIH预算是需要进一步加强的,这样才能够为研究和创新提供更大的支持。但事实上,在2003年至2015年期间,NIH的研究经费却在逐步下降。如果这次的预算案真的通过并实施,就意味着NIH能支持的新研究项目会更少,并直接导致大量的人才流失。尤其初级研究人员将受到最为严重的打击。年轻的研究人员如果无法获得资助,最终只能选择离开科术界另找出路,这样对整个行业的人才储备将产生巨大的负面影响。

美国的情况也与此类似——像中美这种体量的国家,为了维持自己的科技竞争力,投入都已经到了天文数字。红楼梦里凤姐对刘姥姥说,“大有大的难处”,诚哉其言。根据经济合作与发展组织(OECD)和联合国教科文组织(UNESCO)的统计数据,美国的科研投入在GDP中的占比从2009年起逐年下降,现在已经降到了 2.7%左右[1]。虽然总量来说还是全球第一,但是美国科学家的数量也多,竞争残酷,科研项目的资助率每年都在刷出新低,科研职位和资金的争夺已经到了白热化、红急眼的程度。到了去年,由于特朗普政府的上台,科研预算巨减,大家一边拔着猪草,一边都在考虑自家栏里的母猪还要不要留着,还让不让下小崽了。

各方人士对于科研经费的削减都表示担忧,美国医学院协会主席表示预算对NIH和其他健康项目的削减简直就是“devastating”。美国心理学会主席也认为如果实施这份预算,它将危害到美国的教育、科研和健康事业,还将严重制约人们急需的心理和行为健康服务。还有众多研究人员认为,即使这次的预算案最终未能通过,但缩减科研经费的趋势和其中暗含的不确定性也会让科研人员失去安全感,如果科研人员没有办法安心做研究,那怎么能出成果呢?

这事也不是什么新闻,象牙塔向来不是什么伊甸园,猪肉周期律一再显现。新千年生命医学领域进展迅速,作为主要的医学与行为学研究机构,美国国立卫生研究院(NIH,National Institutes of Health) 预算大增,2005 年那一年的预算较之 2000 年左右的预算几乎翻了一番[2]。可惜盛世如梦如幻,过后几乎又是断崖式地减少,到了去年又跌回了 2000 年左右的水平。

理性的分析,国会应该驳回这个预算计划。但大家也都清楚,特朗普政府“瘦预算”的执政方针是很难改变的。科研预算在最近几年仍然还会是冬天,经费增加的可能性是很小的。在未来一段时间里,科研机构和政府之间将在经费削减和不削减之间进行拉锯战。

图片 22000年左右, 30%的 NIH 项目申请可获通过;目前,仅不到 17% 的项目可获批准。图片来源:NIH

*本文转载自英论阁学术院

如此这般地折腾,大家可以想见,生命医学领域,特别是新生代研究人员的痛苦程度——竞争大、职位难找、工作强度大、工资低。当初大量的中国留学生,通过生物类专业进入这个领域,书生一无所恃,只有苦熬了八年到十年的一门手艺,等到 PhD 毕业发现学界没资金项目,要转行年纪又大, 只有一届届地做博士后(即所谓千老)。研究经费的增长率远不及PhD 和 Post-PhD的增长率,再过些年,大部分人将处于想做千老而不得的地步。华人留学生论坛上,如何由生物千老华丽转身码农是个常青话题。

NIH 作为美国国会拨款单位,每年靠写报告向国会直接要钱,本来毫无压力。这帮人养尊处优,写个报告都不用心,他们有个报告叫“Rising Above the Gathering Storm: Energizing and Employing America for a Brighter Economic Future”[3](权且译作“不经风雨怎见彩虹:如何帮助新一代毕业生实现人生辉煌”),跟国会说美国预备的科技人材储备有危机,得投钱,不管多少美国得认,翻来覆去就是三层意思:

  • 一、全美 K-12(就是小学生)在国际数学-科学竞赛中表现糟糕(mediocre to poor);
  • 二、美国自己能提供的科学和工程人才很快就不敷使用;
  • 三、各国科技研发投入的竞赛中,美国已经失去了原有的科技领先地位。

在议员们看来,这三条都不成立:中小学生想要在数学竞赛中成绩优异,就得像毛坦厂和衡水中学那么教,你得练,但是练出了很多高分又没有合适的工作给他们,也是白搭;美国人自己不爱学科学和工程,这不还有全球的人才储备池在那里可以想抽多少抽多少么;至于说到失去了“原有的”科技领先地位,也要看怎么说,老是缅怀二战刚结束、阿波罗刚上天时美国那种傲视群雄、独步天下的劲头,也不过就是空想而已,那时候欧洲远东都打烂了,可不是美国一枝独秀么。现在还要追忆帝国的辉煌,只能是给自己找别扭。

科学研究需要国家的扶持,但这种扶持又具有风向标效应:不但要考虑资源配置的效率,也要考虑长期的可持续性。过多的人材追逐有限的预算资源,逐水草而居,随风向而动,大家都要争取活到明天,就会使得学术竞争越来越短视,进而整个学科的未来发展:某个方向一有预算注入就繁荣热闹,大量的新人入坑,对未来形成更大的经费压力;预算一旦保证不了,年轻人就得被迫最先离开。其实,年轻人才是更加值得投资的标的物——未来的顶级人才要从他们中间产生。

图片 3图片来源:123rf.com.cn正版图库

想要减少这种依赖症,都有哪些办法呢?

有的议员说,要加强应届毕业生的职业培训,提高就业意识。这跟中国的“先就业、后择业”也差不多,让工业界吸走部分的就业压力;或者,让有固定职位的教授和研究员多干活,特别是实际的研究工作,而不是整天开会,找经费,找完经费雇几个学生来做实际的研究工作,然后为了支撑实验室的运转,自己又要去找更多的经费,结果预算一减少,大家全没辙;还有一招是比较委琐的,就是关闭国际学生的签证申请和奖学金发放,把有限的工作留给美国人自己,而不是最能胜任的人。这一点太倒退了,跟战国时期秦王嬴政的逐客令一个层次。要是真这么干,我都不用多花费唇舌,把李斯的《谏逐客书》翻译出来贴上网就行。

当今的世界,科学家会不会供应过量了?

从某种方面来说也许是的。在我所居住的这类美国大学城里,往往有些刻板笑话:比如四个人去店里喝咖啡,问这一桌一共有几个博士学位,答案是七个——四个人每人一个,店里给你送咖啡过来的那位有三个。但这毕竟还是一种个人选择,现在大家也都知道,博士只不过意味着你花了一生中的某段时间,受了一些训练,作过一些思考,如此而已。但是对于一个学科来说,不细致的预算投放、不合理的制度设计、动荡的职业前景,则有更加深远、也许是难以弥补的长期负面影响。

在美国,除了政府,企业其实上是科研开发经费的来源大头。比如 2014 年,全部科研经费近 4777 亿,企业就投了 3186 亿,而联邦政府才投了 1198 亿[4]。所以政府也一直在跟科学家说:你们啊,不要老把眼睛盯在政府的经费资助上了。大家心知肚明,在目前的形势下,光增加经费支持、提高资助率也根本解决不了问题——美国科研资金的分配和使用,已经成为一个需要全社会合力才能扭转和改善的问题,也许还会涉及到其它国家。

再说回中国,我博士毕业那阵,国家普遍加大了对青年科技工作者的支持力度,让刚毕业的博士也能得到国家基金资助,一个全新的时代开始了。现在中国国力大幅增强,各种的不差钱;国民对于大力科学发展的心态又向来是开放积极的。 这使得我们不能不感到,中国必将在国际学术界据有越来越重要的位置。然而,考虑到科研人才的猪肉周期律,又有美国的经验教训在前,相较于一味扩大研究规模、强调发展速度等等,中国的科学工作者、管理者应该共同珍惜当前的大好局面,用好手中的钱,为自己,也为后来者,留下一个可持续发展、保有活力的科研生态圈。

中国的崛起无可阻挡,与年轻中国学生的接触中,我觉得他们又聪明又可爱,是中华民族的宝贵资产。只是在此之前,千万不要把他们变成了吉凶未卜、前途莫测的小猪娃。(编辑:明天)

参考文献:

  1. 数据引自:data.oecd.org/rd/gross-domestic-spending-on-r-d.htm
  2. 数据引自:www.washingtonpost.com/news/to-your-health/wp/2017/05/22/trump-budget-seeks-huge-cuts-to-disease-prevention-and-medical-research-departments
  3. National Academy of Sciences, National Academy of Engineering, and Institute of Medicine. 2007. Rising Above the Gathering Storm: Energizing and Employing America for a Brighter Economic Future. Washington, DC: The National Academies Press. .
  4. 数据引自:www.nsf.gov/statistics/seind14/index.cfm/chapter-4/c4s1.htm

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